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Un brazo robótico que se mueve con la mente

S3, como los investigadores han registrado en su estudio a la primera mujer tetrapléjica que ha sido capaz dirigir con su mente un brazo robótico con su mente, ha vivido el mayor momento de felicidad de los últimos años. Ha logrado alcanzar una bebida y después tomársela sin ayuda alguna. Y lo ha conseguido a través de un dispositivo, denominado Sistema de Interfaz Neuronal BrainGate, concebido para poner a la robótica bajo el control del cerebro con un fin asistencial.
La investigación, publicado en Nature, describe cómo dos individuos -con tetraplejia debido a un accidente cerebrovascular- aprendieron a utilizar el sistema BrainGate para alcanzar y agarrar objetos con un brazo robótico. El estudio pone de relieve el potencial de uso, a largo plazo, y la durabilidad, del sistema BrainGate, parte del cual se implanta en el cerebro para captar sus señales.

Las primeras personas en probar este sistema han sido una mujer de 58 años y un hombre de 66. Ambos son incapaces de hablar o mover sus extremidades a causa de derrames cerebrales del tronco cerebral, que tuvieron lugar hace años, en el caso de la mujer en 1996, y en el del hombre, en 2006.

Para la mujer que participaba en el estudio, esta fue la primera vez desde su accidente cerebrovascular que pudo tomar una bebida sin la ayuda de un cuidador. «La sonrisa en su rostro era notable. Nos alienta que la investigación esté progresando como todos habíamos esperado», aseguró el principal investigador del estudio, Leigh Hochberg, profesor asociado de Ingeniería en Brown University, en Providence, y neurólogo de cuidados intensivos del Hospital General de Massachusetts (EE UU). «Años después de la aparición de la parálisis, observamos que aún era posible registrar las señales cerebrales que llevan información multidimensional sobre el movimiento, y que estas señales se podrían utilizar para mover un dispositivo externo», explicó Hochberg

chip Un brazo robótico que se mueve con la menteEl sistema BrainGate consta de un sensor para monitorizar las señales del cerebro y de un software y un hardware que convierten estas señales en comandos digitales para dispositivos externos. El sensor es un pequeño cuadrado de silicio que contiene cien electrodos que pueden registrar la actividad de pequeños grupos de células cerebrales. Se implanta en la corteza motora, una parte del cerebro que dirige el movimiento.

Los investigadores confían en poder mejorar la calidad de vida de las personas que han sufrido a amputaciones de las extremidades o a una parálisis tras una lesión medular, un ictus o un trastorno neuromuscular. Los responsables de este proyecto buscan crear un sistema que sea estable durante décadas, inalámbrico, y totalmente automatizado. Por ahora, el sensor -y por lo tanto el usuario- deben estar conectados mediante cables al resto del sistema. Antes de cada sesión con los brazos robóticos, el técnico debe realizar un procedimiento de calibración, que dura aproximadamente media hora.

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